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Bit Gold: Nick Szabo esteve a poucos passos de inventar o Bitcoin

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Bit Gold: Nick Szabo esteve a poucos passos de inventar o Bitcoin

Filho de pais húngaros que fugiram do regime soviético do pós-guerra na Hungria e se estabeleceram nos Estados Unidos, Nick Szabo passou a chamar a Bay Area da Califórnia, EUA, dos anos 90 de sua casa. Lá, ele foi um dos primeiros a frequentar as reuniões do grupo “Cypherpunk” pessoalmente, as quais eram organizadas por Timothy May, Eric Hughes e outros membros fundadores do coletivo de criptógrafos, programadores e ativistas da privacidade que se concentravam em torno da lista de correspondência de mesmo nome, criada ainda nos anos 1990.

Como outros Cypherpunks, Szabo estava preocupado com as garantias de privação de privacidade em uma era digital iminente e tomou medidas para conter a maré de violações como pôde. Por exemplo, na lista de discussão Cypherpunk, Szabo liderou a oposição ao “Clipper chip”, um chip proposto pela NSA que poderia ter sido embutido nos telefones, permitindo que a agência norte-americana ouvisse todas as chamadas. Szabo tinha um talento especial para explicar os riscos de tais violações de privacidade de uma forma que atraía a atenção de pessoas mais leigas, às vezes dando palestras sobre o assunto ou mesmo distribuindo panfletos (o chip acabaria sendo rejeitado pelos fabricantes e consumidores de telefones).

Mas como os Cypherpunks, mais orientados ao libertarianismo, o interesse de Szabo pela privacidade digital era parte de um quadro maior – não tratava-se apenas de privacidade. Inspirado pela visão de Timothy May, apresentada no Manifesto Criptoanarquista, Szabo viu potencial para criar um “Vale de Galt” no ciberespaço: um domínio onde os indivíduos poderiam negociar livremente, inspirado no vale descrito no romance A Revolta de Atlas, de Ayn ​​Rand. O campo de força de pseudo-física da história, que May e Szabo acreditavam, poderia ser substituído pela mágica recém-inventada da criptografia de chave pública.

“Se recuarmos e olharmos para o que muitos cypherpunks estão tentando alcançar, um grande tema presente é a criação de um ciberespaço ghandiano, onde a violência só pode ser um ‘faz de conta’, seja em Mortal Komat [sic] ou ‘guerras flamejantes'”, escreveu Szabo na lista de discussão dos Cypherpunks.

No entanto, Szabo também percebeu que a livre iniciativa precisa mais do que apenas a criptografia como camada de segurança. Inspirado por outro autor libertário – o economista austríaco Friedrich von Hayek – ele descobriu que a base da sociedade humana é, em grande parte, baseada em blocos de construção, como propriedades e contratos, que são tipicamente impostos pelo Estado. Para criar uma alternativa cibernética pacífica e sem estado, Szabo sabia que esses blocos de construção precisavam ser transferidos para o universo online.

Foi assim que Szabo, em meados da década de 1990, chegou a propor a criação de uma tecnologia cujo nome tornou-se famoso nos últimos anos: contratos inteligentes. Esses protocolos de computador, então hipotéticos, poderiam facilitar, verificar e impor digitalmente a negociação ou a execução de um contrato, sem a necessidade de qualquer intervenção humana ou de uma terceira parte. Como Szabo argumentou em sua mais famosa citação, “terceiros de confiança ​​são buracos de segurança”. Essas brechas de segurança poderiam tornar-se alvos de hackers ou criminosos – bem como estados-nações, em tempos de instabilidade política ou opressão.

Mas os contratos inteligentes eram apenas parte do quebra-cabeça. A segunda ferramenta que Szabo precisava para realizar o seu “Vale de Galt” era a mais importante da equação: o dinheiro.

Dinheiro eletrônico

Uma moeda digital, um dinheiro para a internet, sempre foi um objetivo central para os Cypherpunks. Mas poucos mergulharam a fundo no assunto como Szabo fez.

Em seu ensaio “Shelling Out: The Origins of Money”, Szabo descreveu de que forma o uso do dinheiro foi incorporado ao próprio DNA dos seres humanos – hipótese inicialmente formulada pelo biólogo evolucionista Richard Dawkins. Tendo analisado as sociedades pré-civilizadas, Szabo descobriu que pessoas de diferentes culturas tendiam a coletar objetos escassos e fáceis de transportar, muitas vezes para fazer jóias a partir deles. Foram esses objetos que serviram como dinheiro, que por sua vez permitiram que os humanos cooperassem: o “altruísmo recíproco” teórico através do comércio, tanto em escala como através do tempo.

Szabo também se interessou muito por um sistema bancário livre, um arranjo monetário defendido por Hayek, no qual os bancos privados emitem sua própria moeda, as quais não são vinculadas a nenhum Estado em particular. Sob tal sistema, cabe ao livre mercado escolher qual dinheiro usar. Embora seja uma ideia nova hoje (e era ainda mais nos anos anteriores ao Bitcoin), o sistema bancário livre foi uma realidade nos Estados Unidos até o século XIX, assim como em vários outros países.

Szabo também passou a colocar seus interesses em prática e vendeu sua experiência como consultor de negócios pela internet em meados dos anos 90, muito antes de a maioria ver o potencial do comércio online. Mais notavelmente, ele passou algum tempo trabalhando na startup DigiCash, de David Chaum, com sede em Amsterdã, Holanda. A empresa de Chaum apresentou o primeiro dinheiro digital que o mundo já viu, na forma do eCash: um meio de fazer pagamentos online como dinheiro privado.

Mas também foi no DigiCash que Szabo aprendeu sobre os riscos da solução de Chaum. O DigiCash era uma empresa centralizada, e Szabo achava que era muito fácil para ele e para os outros mexerem com os saldos das pessoas, se quisessem. Afinal, terceiros de confiança ​​são buracos de segurança e esse risco talvez seja maior do que com dinheiro.

“O problema, em poucas palavras, é que nosso dinheiro atualmente depende da confiança em um terceiro para manter seu valor”, argumentou Szabo em 2005.

“Como muitos episódios inflacionários e hiperinflacionários durante o século 20 demonstraram, esta não é uma forma segura de garantir valor.”

Na verdade, ele considerava esse problema de confiança um obstáculo que até mesmo uma típica solução de sistema bancário livre poderia sofrer.

“A questão da cédula de crédito, embora tivesse várias vantagens e desvantagens, dependia igualmente de uma terceira parte confiável.”

Szabo sabia que queria criar uma nova forma de dinheiro que não dependesse da confiança de terceiros.

Com base em sua análise das formas pré-históricas de dinheiro, Szabo percorreu um longo caminho para descobrir como seria o “dinheiro ideal”. Primeiro, ele deveria ser seguro contra perda acidental e roubo. Segundo, seu valor deve ser incrivelmente alto e, portanto, ser considerado um bem valioso. E terceiro: “esse valor [tinha que ser] calculado com precisão por simples observações ou medições”.

Comparando aos metais preciosos como o ouro, Szabo queria criar algo digital e escasso, onde essa escassez não dependia da confiança de terceiros. Ele queria criar um ouro digital.

“Metais preciosos e colecionáveis ​​têm uma escassez inevitável devido ao custo de sua criação. Isso uma vez proporcionou dinheiro cujo valor foi amplamente independente de qualquer terceiro confiável. Metais preciosos têm problemas, no entanto. […] Assim, seria muito bom se houvesse um protocolo em que bits infalsificáveis ​​e caros pudessem ser criados on-line com dependência mínima de terceiros de confiança ​​e, então, armazenados, transferidos e analisados ​​com confiança mínima semelhante. Bit Gold.”

Bit Gold

Nick Szabo surgiu com o Bit Gold em 1998, embora ele só o tenha levado à público em 2005. Seu esquema de dinheiro digital consistia em uma combinação de soluções, algumas das quais foram inspiradas (ou parecidas) em conceitos de caixa eletrônico.

A primeira propriedade de Bit Gold foi a Prova de Trabalho, o truque criptográfico utilizado pelo Dr. Adam Back em sua “moeda anti-spam”, o Hashcash. A prova de trabalho representava o alto custo que Szabo estava procurando, pois exigia recursos do mundo real – poder de computação – para produzir essas provas.

O sistema de prova de trabalho da Bit Gold começou com uma “string candidate”, basicamente um número aleatório. Qualquer um poderia pegar esse string e combinar matematicamente – “hash” – com outro número aleatório recém-gerado. Pela natureza do hashing, o resultado seria uma nova sequência de números aparentemente aleatória: o hash. A única maneira de descobrir como é esse hash é realmente criá-lo – ele não pode ser calculado ou previsto.

O truque, também utilizado no Hashcash, é que nem todos os hashes são considerados válidos dentro do protocolo Bit Gold. Em vez disso, um hash válido deve, por exemplo, começar com um número predeterminado de zeros. Por causa da natureza imprevisível do hash, a única maneira de encontrar um hash válido é tentativa e erro. Um hash válido, portanto, prova que seu criador gastou poder de computação para encontrá-lo

Este hash válido seria, por sua vez, é a próxima string candidate do Bit Gold. O sistema Bit Gold, portanto, se tornaria uma cadeia de hashes de prova de trabalho, e sempre haveria uma próxima string candidate para trabalhar.

Quem quer que encontrasse um hash válido, teria literalmente esse hash, semelhante a como a pessoa que encontra um pouco de ouro o possui. Para estabelecer essa propriedade digitalmente, a Bit Gold usou um registro de propriedade digital: outro bloco de construção inspirado em Hayek e proposto por Szabo. Nesse registro, os hashes deviam ser vinculados às chaves públicas de seus respectivos criadores.

Foi também por meio desse registro de propriedade digital que um hash pode ser transferido para um novo proprietário, e o proprietário original assinaria uma transação com uma assinatura criptográfica.

O registro de propriedade deveria ser mantido por um clube de propriedades “Bit Gold”. Esse clube de propriedade consiste em “membros do clube” (servidores) que manteriam o controle de quais chaves públicas possuem os hashes. Essa solução se assemelhava à solução de banco de dados replicada proposta por Wei Dai para o B-money, e a semelhança até faz sentido, pois tanto Szabo quanto Dai não apenas estavam ativos na lista de discussão dos Cypherpunks, mas também em uma lista de email fechada onde discutiam esses mesmos tópicos.

Mas, em vez do sistema de prova de participação da Dai para manter o sistema atualizado, Szabo propôs um “Sistema Quorum Bizantino”. Semelhante aos sistemas críticos de segurança, como os existentes em computadores de bordo de um avião, no qual se apenas um (ou uma minoria) desses computadores perder conexão com a rede, o sistema como um todo continua funcionando bem. Somente se a maioria dos computadores falhasse ao mesmo tempo, o sistema estaria com problemas. É importante ressaltar que nenhum desses testes exigia tribunais, juízes ou polícia, apoiados pelo monopólio estatal da violência – tudo seria absolutamente voluntário.

Embora este sistema não fosse 100% à prova de falhas – poderia ser atacado por Sybil (o “problema das marionetes de meias”), Szabo acreditava que ele poderia funcionar. Mesmo no cenário em que a maioria dos membros do clube tentaria trapacear, a minoria honesta poderia se transformar em um registro de propriedade concorrente. Os usuários poderiam escolher qual registro de propriedade usar, o que Szabo acreditava que seria escolhido o sistema mais honesto.

“Se as regras forem violadas pelos eleitores vencedores, os perdedores honestos podem sair do grupo e reformar um novo grupo, herdando os títulos antigos”, explicou ele. “Os usuários dos títulos (partes confiantes) que desejam manter os títulos corretos podem verificar com segurança para si mesmos qual grupo dissidente seguiu corretamente as regras, e então mudar para o grupo correto.”

(Como um exemplo moderno, isso talvez possa ser comparado com o Ethereum Classic, que mantém uma versão do livro-razão do Ethereum original que não desfez o contrato inteligente DAO).

Inflação

O próximo problema que Szabo teve que resolver foi a inflação monetária. À medida que os computadores melhoram com o tempo, fica mais fácil de gerar hashes válidos. Isso significa que os próprios hashes podem não funcionar muito bem como dinheiro, pois se tornariam cada vez menos escassos a cada ano, até o ponto em que a abundância de moeda diluiria todo o seu valor.

Szabo descobriu uma solução. Depois que um hash válido fosse encontrado, ele precisaria ter um selo de tempo (timestamp), de preferência com diferentes servidores de timestamp, para minimizar a confiança em qualquer um em particular. Esse timestamp daria uma ideia de como era difícil produzir o hash: um hash mais antigo teria sido mais difícil de produzir do que um hash mais recente. Os mercados, então, determinariam quanto um determinado hash valeria em relação a outro, presumivelmente ajustando seu valor para a data em que foi encontrado. Um “hash de 2018” válido deveria, em tese, valer muito menos do que um “hash de 2008″.

Mas esta solução, é claro, introduziu um novo problema. E Szabo sabia disso: “os bits (as soluções de quebra-cabeças) de um período (de segundos à semanas) para o próximo não são fungíveis”. Fungibilidade – a ideia que qualquer unidade monetária é igual à qualquer outra unidade – é fundamental para o dinheiro. Um lojista quer aceitar um pagamento sem ter que se preocupar com a data em que o dinheiro foi criado – ignorar isso seria o equivalente a se preocupar se uma nota de R$20 fabricada em 2008 teria o mesmo valor de uma nota de R$20s fabricada em 2018. Algo que certamente iria gerar um caos nas transações cotidianas.

Szabo também encontrou uma solução para esse problema. Ele imaginou uma espécie de solução de “segunda camada” no topo da camada base do Bit Gold. Essa camada consistiria em um tipo de banco – um banco seguramente auditável, uma vez que o registro do Bit Gold era público. Esses bancos coletariam diferentes hashes de diferentes períodos de tempo e, com base no valor desses hashes, os agrupariam em pacotes de um valor padrão combinado. Um “pacote de 2018” incluiria mais hashes do que um “pacote de 2008”, mas ambos pacotes valeriam o mesmo.

Esses pacotes, então, deveriam ser cortados em um número específico de unidades. Finalmente, essas unidades poderiam ser emitidas pelos “bancos”, como um eCash privado e anônimo.

“Os bancos em circulação emitem cédulas digitais resgatáveis em bits de solução, cujos valores de mercado somam o valor nominal da cédula (ou seja, eles criam pacotes de valor padrão)”, explicou Szabo.

Assim, o Bit Gold foi projetado como uma camada básica semelhante ao padrão ouro para um sistema bancário livre da era digital.

Bitcoin

Nos anos 2000, Szabo formou-se em Direito para entender a lei e contratos, a mesma realidade que desejava substituir ou melhorar. Ele também começou a coletar e publicar suas ideias em um blog respeitado, chamado “Unenumerated“, que contava com diversos tópicos: ciência da computação, direito, política, história e biologia.

“A lista de tópicos para este blog […] é tão vasta e variada que não pode ser enumerada”, explicou Szabo.

Em 2008 – 10 anos após divulgar sua proposta de maneira restrita – Szabo trouxe o Bit Gold novamente em seu blog, só que desta vez para realizar uma primeira implementação de sua proposta.

“O Bit Gold se beneficiaria muito de uma demonstração, um mercado experimental (com, por exemplo, um terceiro de confiança, substituído pela segurança complexa que seria necessária para um sistema real). Alguém quer me ajudar a codificar um?”, ele perguntou na seção de comentários do seu blog.

Se alguém respondeu, não foi em público. Pois o Bit Gold, na forma proposta por Szabo, nunca foi implementado. No entanto, ele claramente serviu como uma inspiração chave para Satoshi Nakamoto, que publicou o whitepaper do Bitcoin em outubro do mesmo ano.

“O Bitcoin é uma implementação da proposta de B-money de Wei Dai […] no Cypherpunks em 1998 e da proposta do Bit Gold de Nick Szabo”, escreveu o inventor do Bitcoin no fórum Bitcointalk, em 2010.

De fato, não é difícil ver o Bit Gold como uma espécie de rascunho inicial do Bitcoin. Além do banco de dados compartilhado de registros de propriedade com base na criptografia de chave pública, a cadeia de hashes de prova de trabalho de Szabo tem uma estranha semelhança com a blockchain do Bitcoin. E sem falar na clara semelhança entre os nomes Bit Gold e Bitcoin.

No entanto, ao contrário de sistemas como Hashcash e B-money, o Bit Gold não foi citado no whitepaper Bitcoin. Alguns até consideraram esta ausência tão notável que a tomaram como uma das várias dicas de que Szabo deve ser o homem por trás do pseudônimo de Satoshi Nakamoto: afinal, quem mais tentaria esconder as origens do Bitcoin dessa forma?

Ainda assim, embora semelhante ao Bit Gold de várias maneiras, o Bitcoin incluiu algumas melhorias em relação ao design de Szabo. Em particular, onde o Bit Gold ainda dependia de terceiros de confiança ​​para uma extensão – os servidores e os serviços de timestamp devem ser confiáveis ​​em algum grau para não colidirem – o Bitcoin foi o primeiro sistema a resolver este problema integralmente. E o resolve de maneira muito elegante, tendo o sistema de prova de trabalho como um sistema de premiação e um mecanismo de consenso: a cadeia de hash com a maior prova de trabalho é considerada a corrente válida da rede.

“Nakamoto melhorou uma falha de segurança significativa que meu design tinha”, Szabo reconheceu em 2011, “ou seja, exigindo uma prova de trabalho para ser um nó no sistema peer-to-peer para diminuir a ameaça de um terceiro não confiável controlando a maioria dos nós e que, assim, poderia corromper uma série de importantes recursos de segurança.”

Além disso, o Bitcoin tem um modelo monetário muito diferente do proposto por Szabo, com uma taxa de aumento conhecida da quantidade de moedas, que não é afetada pelo aumento do poder de hash. À medida que aumenta o poder de computação na rede do Bitcoin, isso apenas significa que torna-se mais difícil encontrar novas moedas.

“Em vez do meu mercado automatizado para explicar o fato de que a dificuldade dos quebra-cabeças pode mudar radicalmente com base em melhorias de hardware e inovações criptográficas (ou seja, descobrindo algoritmos que podem resolver provas de trabalho mais rapidamente) e imprevisibilidade da demanda, Nakamoto projetou um algoritmo de acordo bizantino que ajusta a dificuldade dos quebra-cabeças”, explicou Szabo.

“Eu não posso decidir se esse aspecto do Bitcoin é mais um recurso ou um bug”, acrescentou, “mas certamente o torna mais simples.”

Nota do redator: o texto acima faz parte da série chamada Genesis Files, a qual procura mostrar os primórdios das criptomoedas antes mesmo do surgimento de Satoshi Nakamoto. Para ler os textos anteriores da série, clique aqui, aqui e aqui.

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